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Anchisaurus

L’Anchisaurus, initialement connu comme Megadactylus mais également fréquemment référencée sous le nom de Yaleosaurus, est un petit dinosaure prosauropode ayant vécu à la fin du Trias et au début de l’ère du Jurassique inférieur il y a de cela 194 millions d’années. Les prosauropodes auraient été une espèce intermédaire entre les premiers bipède herbivores et les tardifs géant sauropodes comme le Diplodocus. Cette évolution a été nécessaire en raison du processus de digestion de la matière végétale qui impose aux dinosaures herbivores d’avoir un gros intestin. Comme l’intestin est positionné devant le pelvis, il est devenu de plus en plus difficile de demeurer sur deux pattes.

Premières découvertes

Fossile de Anchisaurus

Les premières découvertes de restes d’Anchisaurus ont été faites bien avant que l’ont ne connaissent quoique ce soit sur les dinosaures et il s’agit des premiers fossiles que l’ont ait mis à jours en Amérique du Nord. C’est en 1818 que l’on a retrouvé un petit squelette dans les grès d’une carrière de matériau de construction dans le Connecticut, aux États-Unis, et l’on a d’abord cru qu’il s’agissait de restes humains. Graduellement, les trouvailles se sont multipliées dans le Massachusetts et le nombre d’ossements a commencé à s’accumuler. Par 1855, les vestiges étaient reconnus comme étant de nature reptilienne. Edward Hitchcock à d’abord collecté ses os sous l’apellation de Megadactylus en 1865. Le nom Anchisaurus ne fût qu’officiellement octroyer à ce dinosaure en 1885 par le célèbre paléontologiste Othniel Charles Marsh et le Megadactylus est devenue partie intégrante du genre Anchisaurus. Le squelette complet d’Anchisaurus est exposé au musée de Yale. On a retrouvé plusieurs ossements supplémentaire du même genre en Afrique du Sud ce qui laisse croire que ces deux masses continentales formaient autrefois un super-continent, la Pangée.

Encore aujourd’hui, plusieurs parties du squelette de dinosaure Anchisaurus sont toujours introuvables. Les reconstructions assument généralement que la queue et le cou sont comme ceux des dinosaures de la même famille, les prosauropodes. Anchisaurus était assez caractéristique de ce groupe et donc cet assomption est probablement justifié.

Apparences physique

Ce dinosaure, faisant 6 pieds de long et 8 pieds de haut et pesant environ 27 kg (60 lbs), n’était pas très imposant. Il était à peine plus gros qu’un mouton ou une brebis. Anchisaurus avait une petite tête frêle mais possédait un corps élancé par rapport à la taille générale des autres prosauropodes. Son cou et sa queue, relativement longs, ses pattes arrière puissantes, et ses pattes avant plus faibles ainsi que sa griffe en forme de banane étaient typiques des particularités propres aux prosauropodes. Et, comme presque tous ceux qui lui sont apparentés, il pouvait se dresser sur ses pattes arrière. Néanmoins, il se déplaçait presque toujours à quatre pattes. Ses dents arrondies lui servaient à hacher les plantes qu’il mangeait.

Habitat

Anchisaurus aurait vécu dans la région de la Nouvelle-Angleterre à une période ou l’océan Atlantique commençait tout juste à se former. Cette région était un rift, similaire au Grand Rift d’Afrique que nous connaissons aujourd’hui. Le climat chaud et humide était favorable à la croissance d’immenses forêts de fougères. Celles-ci lui offraient de la nourriture en abondance, mais lui permettait également de se protéger des prédateurs. D’autres petits prosauropodes, liés à l’Anchisaurus, ont été retrouvés en Europe et en Afrique, et il est possible que des restes provenant d’Australie et d’Asie aient pu également appartenir à des proches parents.

Alimentation

Anchisaurus était presque sans aucun doute herbivore. Les paléontologistes modernes croient toutefois que ce dinosaure aurait possiblement été également carnivore puisqu’il se situe dans une zone de transition entre deux groupes distinct. Ces dents étaient épointées mais avec des rebords ressemblant à des feuilles, ce qui suggère une alimentation constitutée principalement de matière végétale. De plus, la charnière de la machoîre était disposée d’une façon mal adaptée à la consomption de viande. Néanmoins, le débat subsiste toujours. Le pouce était garni d’une énorme griffe et ces grands yeux n’étaient pas complètement sur les côtés comme les animales habituées d’être la proie de prédateurs. Étant en transition entre la bipédie et la quadripédie, Anchisaurus possédait des jambes avant flexible. Utilisées en tant que mains, ils pouvaient être tournés vers l’intérieur et permettrent de saisir et d’agripper. Le premier doigt était réversible tel un pouce. Utilisées en tant que pied, les cinqs orteils pouvaient être fermement appuyer sur le sol et étaient solidifier à la cheville. Cette conception non spécifique est typique des premiers dinosaures.

Sources

  1. “Anchisaurus.” Wikipedia, Wikimedia Foundation, 28 Nov. 2018, en.wikipedia.org/wiki/Anchisaurus.

  2. Switek, Brian. “The Tangled History of Connecticut's Anchisaurus.” Smithsonian.com, Smithsonian Institution, 13 Jan. 2011, www.smithsonianmag.com/science-nature/the-tangled-history-of-connecticuts-anchisaurus-91839935/.

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