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Caudipteryx

La découverte de cet étrange théropode, 1998, a beaucoup étonné les paléontologues. Les scientifiques ont longtemps pensé que si les oiseaux descendaient des dinosaures, ils finiraient par découvrir un dinosaure marquant cette évolution, avec une patte qui ne serait plus tout à fait un bras et pas encore une aile complète et fonctionnelle. Le Caudipteryx était cet animal. C’est un petit théropode aux longues pattes, avec de petits bras bien développés et des empreintes de petites ailes à plumes derrière les avant-bras. On ne sait pas encore comment ce dinosaure utilisait ses ailes. Elles étaient trop petites pour lui permettre de voler ; elles lui servaient peut-être à attraper des insectes ou, en association avec la touffe de plumes caudales, pendant la parade nuptiale. Mais quelles que soient leurs fonctions, nous avons trouvé l’animal qui avait une moitié d’aile. L’extraordinaire état de préservation du Caudipteryx et des autres fossiles des gisements de Liaoning nous ont fourni de nombreuses indications. En plus des grandes plumes des bras et de la queue, le Caudipteryx était presque entièrement recouvert de plumes duveteuses plus courtes. La tête était petite et arrondie. De longues dents tranchantes étaient limitées à l’avant de la gueule et se projetaient plus vers l’avant que vers le bas. Peut-être faisaient-elles partie d’un bec à corne primitif. On a aussi retrouvé, dans le fossile, de nombreux gastrolithes (cailloux qui lui servaient à broyer la nourriture), encore une particularité propre aux oiseaux. Le Caudipteryx avait aussi un bréchet très développé qui n’existait d’ailleurs que chez les oiseaux et les théropodes. Ses longues pattes nous indiquent qu’il était très véloce et apte à chasser des insectes ou d’autres petits animaux.

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