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Dryosaurus

Les ornithopodes du Jurassique étaient des herbivores de taille petite à moyenne. Ils utilisaient principalement leur agilité et leur vitesse pour se protéger des prédateurs. Le Dryosaurus était un ornithopode commun et répandu du Jurassique supérieur, voire même typique de son groupe. C’est en 1894 que le paléontologue et chasseur de fossiles de l’université de Yale, Othniel Charles Marsh, lui a donné un nom. La découverte de nombreux spécimens (adultes, jeunes et bébés) a permis de parfaitement le connaître. Il se tenait debout et courait sur ses longs membres postérieurs, et son corps s’équilibrait à l’aide de sa longue queue. L’anatomie de ses pieds et de ses pattes montre clairement qu’il s’agissait d’un coureur. On pense qu’il pouvait atteindre des vitesses supérieures à 40 km/h, ce qui lui permettait d’échapper à ses prédateurs. Mais le Dryosaurus n’était pas seulement rapide au sol, il grandissait aussi très vite. En analysant les tissus osseux des petits et des adultes, on a vu qu’il grandissait sans cesse. Contrairement aux reptiles d’aujourd’hui, rien ne ralentissait sa croissance, ni les hivers froids, ni les saisons sèches. La plupart des scientifiques pensent que seuls les animaux à sang chaud peuvent avoir ce type de croissance : il est donc possible que le Dryosaurus, ou du moins les petits, étaient à sang chaud. Et même si le métabolisme du Dryosaurus ne nous est pas connu, les fossiles nous ont appris que les petits mettaient peu de temps pour atteindre une taille adulte. Comme chez bien des ornithopodes, sa croissance rapide était facilitée par de nombreuses dents émaillées et épaisses, il pouvait ainsi se nourrir presque sans interruption. Il pouvait brouter facilement grâce à son bec tranchant et corné, car il n’avait en effet pas de dents sur le devant de la gueule.

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