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Massospondylus

Le Massospondylus est un prosauropode de taille moyenne avec une tête particulièrement petite. Sa mâchoire supérieure dépassait celle inférieure, et ses dents étaient très différentes les unes des autres. Toutes ces caractéristiques montrent qu’il était carnivore. Il devait utiliser ses dents de devant, très tranchantes, pour déchirer la chair, et ses dents de derrière pour la déchiqueter. Beaucoup de paléontologues, néanmoins, ont pensé que le Massospondylus était herbivore, comme tous ses proches parents ; et le fait que son estomac contenait des petites pierres accrédite cette thèse. De plus, il avait peut-être une mâchoire inférieure avec un bec corné et la mâchoire supérieure qui avançait, mais il n’en existe aucune véritable preuve sur les spécimens découverts. Le Massospondylus était légèrement bâti pour un prosauropode, et presque toute sa longueur venait de son cou et sa queue. Il avait la taille d’un grand chien. Les grandes griffes au bout de son pouce, en forme de faucilles, particulières aux autres prosauropodes, étaient ici très développées chez ce dinosaure. Mais nous ne savons pas encore exactement comment il les utilisait. Ce devait être sans aucun doute des armes incroyables lorsque l’animal se dressait sur ses pattes arrière pour écarter le danger ou combattre un rival de son espèce au sujet d’un partenaire sexuel. Elles pouvaient aussi servir à rassembler de la nourriture. La première description du Massospondylus a été faite par le paléontologue et anatomiste anglais sir Richard Owen, en 1854. Il a ainsi nommé ce dinosaure et fondé sa description sur le témoignage de plusieurs grandes vertèbres. Les premiers spécimens furent trouvés dans le sud de l’Afrique (aujourd’hui l’Afrique du Sud, le Lesotho et le Zimbabwe), mais, depuis, d’autres ont été découverts en Arizona. Une telle répartition était possible, car à l’époque du Jurassique inférieur, les continents étaient joints.

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