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Ornitholestes

En 1900, un groupe de paléontologues du musée américain d’histoire naturelle a découvert à Bone Cabin Quarry, dans le Wyoming, dans l’ouest des États-Unis, le premier et seul vestige d’un petit théropode. Trois ans plus tard, Henry Fairfield Osborn, qui deviendra directeur de ce musée, donna un nom à ce dinosaure. Il l’appela Ornitholestes, car il supposa que cet animal devait être un redoutable chasseur d’oiseaux. Cette idée fut plus tard renforcée par le célèbre peintre de dinosaures Charles Knight, qui le représenta attrapant avec ses mains le premier oiseau connu, l’Archaeopteryx (deux espèces contemporaines, mais n’ayant pas le même habitat). En fait, il n’y a pas de véritables preuves suggérant que l’Ornitholestes attrapait des oiseaux, il n’est pas établi non plus qu’il n’en attrapait pas. Henry Osborn accentua cette incertitude, associant par erreur une main trouvée sur le même site (mais n’appartenant pas à la même espèce) à un crâne et à un fragment de squelette d’Ornitholestes. Cette main supposée qui avait trois doigts pourvus de griffes courbées et aiguisées semblait parfaitement adaptée au saisissement des petites proies. Le seul spécimen d’Ornitholestes existant, composé d’un squelette presque complet et d’un crâne entier mais comprimé, se trouve aujourd’hui exposé à l’American Museum of Natural History de New York. Quelques reconstitutions de ce dinosaure le montrent avec une fine corne au bout du museau, juste au-dessus du nez. L’existence d’une corne n’est pas certaine, mais le bout du museau étant endommagé, cette hypothèse est donc tout à fait envisageable.

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