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Saltausaurus

Pour un certain nombre de raisons, la surprise était assez importante lorsque le Saltasaurus a été décrit en 1980. Tout d’abord, il s’agissait du premier sauropode avec une armure dermique. Des morceaux d’armure ont été trouvés sur les lieux et l’on a pensé qu’ils appartenaient à un ankylosaure inconnu. L’armure était composée de sortes de clous osseux se croisant pour former un bouclier sur le dos de l’animal. Ceux-ci pouvaient varier de la taille d’un petit pois à celle d’un poing humain. Les plus gros morceaux étaient généralement en rangs, mais pas suivant les modèles habituels. Le fait que le Saltasaurus venait de roches déposées presque à la fin de l’ère des dinosaures constituait une seconde surprise. Les sauropodes en effet dominaient le jurassique supérieur mais se faisaient rare la majeure partie du Crétacé. Le Saltasaurus et ses parents, les titanosauridés, curieusement, semblaient réapparaître juste au moment ou l’ère des dinosaures se terminait. Selon les standards des sauropodes, le Saltasaurus était assez petit. Il était aussi assez gros et trapu avec des pattes courtes. Sa queue était longue et se terminait comme un fouet, elle était d’ailleurs semblable à celle du Diplodocus. Les os de la queue s’entrelaçaient, durcissant ainsi toute la structure et fournissant peut-être le soutien nécessaire lorsque l’animal se dressait sur ses membres postérieurs. Plusieurs spécimens de Saltasaurus ont été retrouvés représentant ainsi trois espèces. La quasi-totalité du squelette était connue, mis à part une grande partie du crâne et beaucoup des os du pied. Le Saltasaurus a été nommé par le célèbre paléontologue argentin José Bonaparte, qui en a baptisé beaucoup d’autres, tous argentins, dont l’étrange théropode à cornes : le Carnotaurus.

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