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Sinornithosaurus

Ce petit dinosaure prédateur est un dromaeosauridé, donc bipède, agile et rapide. Il avait de grands yeux, un assez gros cerveau et un long museau étroit pourvu de dents très pointues. Les trois doigts sur chaque main et les quatre orteils des pieds avaient de longues griffes incurvées, particulièrement tranchantes pour attraper des proies. En outre, la griffe du second orteil était immense. Comme chez beaucoup d’autres dinosaures, notamment les plus véloces, la queue était renforcée et couverte de tiges osseuses. Plus petit que le Deinonychus et le Velociraptor, le Sinoornithosaurus était cependant redoutable. On pense qu’il chassait seul les grands insectes, lézards, oiseaux primitifs et petits mammifères, mais attendait d’être en meute pour terrasser de petits herbivores et d’autres grosses proies. Le seul squelette connu a été décrit en 1999. Il lui manque la plupart de la colonne vertébrale et la cage thoracique. En revanche, le crâne, les épaules, le bassin et les os des membres sont bien conservés. Il ressemble beaucoup à l’Archaeopteryx, confirmant ainsi le fait que les dromaeosauridés étaient très proches des oiseaux. Les membres antérieurs faisaient à peu près les 4/5e de la longueur des membres postérieurs, et l’articulation des épaules placée de côté offrait une grande possibilité de mouvement comme chez l’Archaeopteryx. Bien qu’il n’était pas capable de voler, il n’est pas impossible qu’il ait pu battre des bras pour essayer de saisir de petites proies en vol. Une autre similitude avec les oiseaux est constituée par son revêtement pileux sur presque tout le corps. Bien que beaucoup d’autres dinosaures aient eu aussi ces protoplumes, celles-ci ne peuvent se fossiliser que dans des conditions géologiques exceptionnelles. Des structures semblables se retrouvent chez quatre autres petits théropodes provenant aussi du gisement de Liaoning.

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