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Sinosauropteryx

L’annonce de la découverte du Sinosauropteryx, en 1996, fit sensation. Il s’agissait d’un squelette de petit théropode parfaitement préservé avec un revêtement pileux sur presque tout le corps, une sorte de manteau de filaments très fins de 4 cm de long. Les empreintes de peau trouvées sur certains dinosaures ont révélé qu’ils avaient des écailles. Cependant, les scientifiques reconnaissent maintenant la possibilité, pour les oiseaux, d’avoir des ancêtres dinosaures. Cette théorie permet d’envisager qu’effectivement, certains dinosaures aient pu avoir des plumes ou des « protoplumes ». Malheureusement, ces plumes ne se fossilisent que très rarement. Par ailleurs, il était de plus en plus évident que des dinosaures-oiseaux avaient des plumes ou des structures s’en rapprochant, mais n’ayant pas été préservées, elles étaient encore méconnues. Puis, le Sinosauropteryx est arrivé. Il a été trouvé dans les somptueux gisements Liaoning en Chine. C’était ce genre de dinosaure (un petit théropode avancé) avec la queue, la croupe et le dos couverts d’un duvet constitué de milliers de fils qui ressemblait à un manteau de fourrure. Même s’il manquait la structure complexe d’une plume, c’était un revêtement plus complexe que les écailles de reptiles. Ce manteau paraissait former une couche duveteuse parfaite pour garder la chaleur du corps et conserver l’animal au chaud. Cette observation tendrait, elle aussi, à prouver que les dinosaures étaient des animaux à sang chaud. On pense aussi que ce duvet pouvait servir à attirer des partenaires sexuels. Dans le gésier de l’un des spécimens, on a trouvé les restes de son dernier repas, un petit mammifère non identifié. Ainsi, cet ancêtre des oiseaux mangeait les ancêtres des mammifères actuels. L’un des autres spécimens avait des œufs dans les oviductes.

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