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Tyrannosaure Rex - T rex

Le Tyrannosaurus rex ( T rex ) est l’exemple même du dinosaure : l’aspect massif et le regard féroce d’une race éteinte. C’est le seul dinosaure qui est autant connu pour son nom générique que pour son nom spécifique. Il a fallu attendre les années 1990 pour bien comprendre cette espèce, car très peu de fossiles avaient été retrouvés. Le trex était un animal immense, l’un des plus grands prédateurs existants. Certains mesuraient près de 13 m de long et 6 m de haut, le crâne faisant plus de 1,5 m de long. Mais ce géant est aussi l’un des derniers dinosaures non volants. Tous les squelettes ont été trouvés aux États-Unis et au Canada, dans des couches datant du Crétacé supérieur. Certains chercheurs considèrent le Tarbosaurus, un grand tyrannosaure provenant de couches un peu plus anciennes de Mongolie, comme une forme de Tyrannosaurus. Comme les autres tyrannosauridés, il avait deux très petits membres antérieurs et seulement deux doigts fonctionnels sur chaque main. Les membres antérieurs les plus longs jamais mesurés ne dépassaient que rarement la taille de l’avant-bras d’un homme adulte. Les dents de devant avaient la forme d’un D en coupe transversale. Chaque joue supportait douze dents assez robustes, qui avaient plus la forme de bananes tranchantes que les couteaux à viande vus chez d’autres théropodes. C’est Henry Fairfield Osborn, en 1905, qui a le premier décrit le Trex avec les fossiles que Barnum Brown avait ramenés du Montana.

Un grand nombre d’autres fossiles trouvés dans les années suivantes ont permis à Osborn de développer son interprétation. Au fil des années, on a pu exhumer plusieurs spécimens entiers. Néanmoins, aucun main n’avait été mise au jour jusqu’en 1990, quand John Horner, de l’université d’État du Montana, public un exposé sur un fossile dont la main intacte avait deux doigts, ce que les scientifiques avaient déjà suspecté par analogie avec les autres tyrannosauridés. Les représentations d’Osborn montraient une main avec trois doigts, une supposition raisonnable, car c’était le cas de tous les autres théropodes à l’époque de sa reconstitution. En 1991, un groupe de chasseurs de fossiles a découvert « Sue » dans un ranch du Dakota du Sud. C’est probablement le plus grand et le plus complet squelette de T rex jamais retrouvé. Une bataille juridique sur le droit de propriété s’ensuivit, et finalement le propriétaire du ranch put le vendre aux enchères, en 1997, au Field Museum à Chicago. Les chercheurs avaient placé beaucoup d’espoirs dans Sue et espéraient accroître leurs connaissances sur le Tyrannosaurus. Les études tomographiques du crâne ont ainsi permis aux scientifiques d’avoir une vision très détaillée de la tête de l’animal, ce qui avait toujours été impossible. Le comportement de prédateur du Tyrannosaurus n’est toujours pas évident. Certains ont conclu qu’il était nécrophage, car il se déplaçait lentement et ses membres antérieurs étaient trop petits. D’autres au contraire pensent qu’il était un chasseur actif, soulignant la force de ses dents : les marques de dents retrouvées sur des os de Triceratops semblent clairement lui appartenir.

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