LEUR PHYSIQUE

Les ossements sont déterminants pour nous permettre de connaître les dinosaures. Grâce à eux, nous pouvons savoir ce qui les différenciait des autres animaux.

Comme tous les autres animaux, les dinosaures sont identifiés et regroupés suivant certaines caractéristiques physiques. De même que nous reconnaissons les mammifères à leur pelage ou les oiseaux à leur plumage, nous pouvons reconnaître les dinosaures à leurs caractéristiques physiques particulières. Mais tout ce que nous savons d’eux venant de squelettes fossilisés, seuls leurs os permettent de les classer. De même, les groupes de dinosaures se différencient par leurs caractéristiques osseuses.

OBSERVER LES OS

Le crâne des vertébrés contient deux os au niveau des fosses nasales, appelés vomers. Chez les dinosaures, ces os qui vont de l’avant du museau jusqu’à la partie antérieure de la fenêtre orbitale, sont plus longs que chez la plupart des autres animaux. En descendant jusqu’aux omoplates, nous trouvons une cavité située à l’arrière de l’attache du bras. Cette caractéristique se retrouvait peut-être au niveau de l’humérus, à savoir une longue crête en sa partie supérieure, sur laquelle les muscles étaient attachés. La main était pourvue d’un quatrième doigt composé de trois phalanges maximum. Les os du bassin étaient ancrés à l’épine dorsale par au moins trois vertèbres. La cavité de l’articulation de la jambe présentait un orifice central et un rebord osseux plus important en sa partie supérieure. La tête du fémur était tournée vers l’intérieur. Cet os avait une protubérance à mi-hauteur, le quatrième trochanter, qui servait aussi à attacher les muscles. Le tibia, avec sa crête cnémiale, était plus gros que le péroné. L’os de la cheville, l’astragale, se fixait au tibia par une encoche, la cheville servant de charnière. Les pieds s’appuyaient sur de longs orteils. Ces caractéristiques des membres antérieurs et postérieurs permettaient à ces derniers de se mouvoir d’avant en arrière à l’aplomb du centre de gravité de l’animal. Les dinosaures avaient un mode de locomotion très efficace qui, selon certains scientifiques, expliquerait leur règne florissant.

Pattes de dinosaures
Bassin de Saurischien
Bassin de Saurischien
Bassin Ornithischiens
Bassin d'Ornithischiens

SAURISCHIENS ET ORNITHISCHIENS

Les dinosaures peuvent se diviser en deux grands ordres : les saurischiens (à bassin de lézard) et les ornithischiens (à bassin d’oiseau). Cette répartition fut établie par le paléontologue anglais Harry Seeley en 1887. Certains dinosaures – les théropodes carnivores (y compris des oiseaux), les sauropodes à long cou et les prosauropodes avaient l’os du pubis, l’un des os majeurs du bassin, orienté vers l’avant comme chez les lézards, tandis que chez les autres, ces os était orienté vers l’arrière et parallèle à l’ischion, un peu comme chez les oiseaux. Chaque groupe possède d’autres caractéristiques en propre. Les saurischiens avaient une main préhensile grâce à un pouce opposé et un second doigt plus long que les autres. Leur long cou flexible était en forme de S. En évoluant, ces traits physiques devinrent méconnaissables chez certains des saurischiens les plus avancés. Chez les sauropodes par exemple, la main se transforma en pied, comme celui de l’éléphant, pour supporter le poids avant de l’animal, tandis que chez les oiseaux, les trois doigts restants fusionnèrent en un seul os complexe sur lequel était fixé un grand nombre de plumes des ailes. Les ornithischiens avaient des dents de petites taille à l’avant de la bouche, lesquelles furent souvent remplacées par un bec. Ils avaient aussi un os supplémentaire à l’avant de la mâchoire inférieure pour supporter le bec. Une autre de leur caractéristique est l’apparition de cornes, de piques, des plaques, du collier cervical et autres appendices ossifiés. Les saurischiens pouvaient être herbivores ou carnivores, tandis que les ornithischiens étaient tous herbivores. Si tous les ornithischiens ont aujourd’hui disparu, les saurischiens, eux, survivent sous la forme d’oiseaux.

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